陨石新研究佐证地球生命或源自太空

2011年01月24日 07:43   来源:科技日报   张梦然
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  本报讯 (记者张梦然)据英国《自然》杂志在线版1月21日(北京时间)消息称,美国航天航空局(NASA)戈达德宇航中心科学家日前于小行星的陨石样本中发现了氨基酸异缬氨酸,且其在富碳样本中绝大多数以左旋形态存在。鉴于氨基酸对生物体的重要性和地球上的“左型氨基酸之谜”,该研究小组认为极可能是小行星岩石将生物原材料带到地球,成为了一项佐证“地球生命起源于太空”的新证据。研究发表在最新一期《陨石与行星科学》上。

  生命的产生、存在和消亡,无一不与蛋白质扯上关系,而蛋白质的基本单位就是氨基酸。据此次研究领导者、戈达德宇航中心科学家丹尼尔·格拉文于报告中描述,他们研究的着眼点是氨基酸的分子结构。氨基酸分子为手性分子,有左旋和右旋两种光学异构体,被称为L型(左)和D型(右)两种。这两者之间呈相互镜像关系,数量亦该相同,因此照常理讲,氨基酸化学反应需要左型氨基酸和右型氨基酸等量搭配作用。但存在于地球上所有的生物体中,氨基酸都为左旋型。这种被戏称为“左撇子地球”的偏差一直都是让科学家备受困扰的谜题。

  丹尼尔·格拉文小组此次对9个小行星陨石样本进行勘察,其中包括闻名遐迩的、1969年在澳大利亚轰然坠落的默奇森陨石——在“地球生命起源于太空”的诸项研究中,这块被称为“化学宝藏”的陨石其分析数据一直都备受关注。小组成员们此次在这些样本中发现了氨基酸异缬氨酸,且在富碳样本中绝大多数以左旋形态存在,支持了太空中分子或参与地球生命起源过程的论点。

  同时,分析显示,水的存在很大程度放大了陨石内左旋异缬氨酸的水平。小组成员在逐个分析陨石所含水合矿物岩石时,确定了有液态水参与的小行星陨石。而随着被他们确认的小行星陨石数量增多,左旋异缬氨酸也出现得越多。他们认为,与液态水有关的某些过程,应加速了左旋异缬氨酸的形成。

  科学家们早前认为,“左撇子地球”造成原因应正是地球生命起源的突破点。在太阳系形成初期,原始太阳系星云受到大质量恒星圆偏光的照射,形成的氨基酸全部为左旋型,而地球尚“年幼”时遭到的陨石袭击,为地球带来了生命种子。但也有部分人猜测,“左型氨基酸之谜”的形成是由于初期地表的超高温度,使物质在熔化状态中消失了镜像现象。而类似此次新证据的出现,则帮助缩小了研究范围。

  总编辑圈点

  其实,英国科学家维克拉马辛早在1974年就提出,星际空间和彗星里的灰尘大部分是有机的,并进一步提出了星际胚种论,认为生命以细菌或孢子的形式从太空来到地球。如果承认地球是宇宙的一分子,那么地球生命起源于太空这件事,本来就像我们每天刷牙洗脸一样平常。但此前,一些认死理的人就连它作为一种假说都必欲置之死地而后快。好在NASA此项发现提供了迄今最直接的证据,而且它是一种非常可能的情形,原来我们都是外星人!

(责任编辑:木木苏)

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